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Ameghiniana

versión On-line ISSN 1851-8044

Ameghiniana v.45 n.1 Buenos Aires ene./mar. 2008

 

Sergius Mamay (1920-2008)

El Dr. Sergius Mamay, destacado paleobotánico y estratígrafo norteamericano, falleció el 26 de marzo del 2008 a la edad de 87 años. Se encontraba en plena actividad académica preparando la descripción de un nuevo género de planta del Pérmico de Texas. Desarrollaba sus actividades en el Servicio Geológico de los Estados Unidos de Norteamérica como geólogo retirado y era Investigador Asociado del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian Institution en Washington. Era uno de los referentes mundiales para la paleobotánica del Paleozoico, en especial sobre las paleofloras pérmicas, a las que dedicó buena parte de su fecunda labor de investigación. Entre sus numerosas publicaciones se destacan la monografía "Upper Paleozoic Floral Zones and Floral Provinces of the United States" que publicó en 1964 junto con Charles B. Read. Obra conceptualmente profunda permitió orientar y ordenar los estudios paleoflorísticos al juntar la información taxonómica con la distribución estratigráfica de los fósiles vegetales y establecer así una primera fitozonación confiable del Paleozoico Superior norteamericano. Esta obra tuvo inmediata repercusión atento a la importancia que la exploración y explotación de carbón neopaleozoico tenía en esa época, y también por el aspecto académico que invitaba a modernizar conceptos de nomenclatura bioestratigráfica y fitopaleogeográfica. Otra obra que merece ser destacada es su trabajo "Paleozoic Origin of the Cycads" del año 1976, que produjo un fuerte impacto en el mundo paleobotánico. En ella se presentan primitivas cycadales paleozoicas basadas en materiales fértiles que demostraban una mayor antigüedad del grupo que la sospechada entonces. Ambos trabajos reflejan la orientación que Mamay tuvo como paleobotánico: taxonomía y bioestratigrafía. Sus aportes taxonómicos se tradujeron en el establecimiento de 19 géneros nuevos, en gran medida basados en fósiles del Pérmico de Texas, cantera casi inagotable de plantas que motivó, en su oportunidad, una relación paleoflorística con Cathaysia.
Mamay fue un amante de la música desde su juventud y si bien interrumpió por un tiempo sus estudios durante la Segunda Guerra Mundial, los completó luego del conflicto y se dedicó a la paleobotánica bajo la guía de Henry Andrews para luego ser becado a Cambridge, Inglaterra. En 1951 se trasladó a Washington, invitado a trabajar en el Servicio Geológico en el sector Estratigrafía y Paleontología donde actuó hasta 1982, año en el que se retiró, aunque siguió activo en el Museo de Historia Natural, donde continuó investigando y, al mismo tiempo, cuidando la biblioteca paleontológica y la colección paleobotánica que mostraba a sus numerosos colegas que lo visitaban periódicamente. Mamay tenía un carácter muy reservado, y por lo tanto no era frecuente su presencia en reuniones internacionales. Una excepción fue el Congreso Internacional del Carbonífero celebrado en Urbana, Illinois el año 1979, donde lo conocí personalmente. Con posterioridad tuve la ocasión de visitarlo en el Museo varias veces y compartir extensas charlas sobre tópicos de interés común, en especial sobre los grandes lineamientos paleofitogeográficos en el neopaleozoico, los que parecían juntar o acercar espacialmente asociaciones paleoflorísticas de áreas que hoy se hallan muy alejadas entre si. Recuerdo bien que en esas conversaciones, Mamay solía recalcar la importancia de las descripciones e ilustraciones de los fósiles que debían ser presentadas con el máximo detalle para tener certeza de un valor taxonómico confiable. Solo así se podía lograr una fitoestratigrafía sólida como base para especulaciones sobre paleoflorística en relación con la paleogeografía.
Con Sergius Mamay desaparece uno de los últimos representantes de la "vieja generación" de paleobotánicos norteamericanos, entre quienes se destacó por su fecunda producción científica que fue y es valorada internacionalmente. Sus trabajos son continuamente citados en investigaciones sobre floras neopaleozoicas así como en textos de paleobotánica de uso cotidiano en las cátedras universitarias de todo el mundo.

Sergio Archangelsky
Museo Argentino de Ciencias Naturales "B. Rivadavia" Av. Ángel Gallardo 470, Buenos Aires, Argentina.