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Revista argentina de microbiología

versión impresa ISSN 0325-7541

Rev. argent. microbiol. vol.43 no.4 Ciudad Autónoma de Buenos Aires oct./dic. 2011

 

ARTÍCULO ESPECIAL

Bacillus anthracis: una mirada molecular a un patógeno célebre

 

María E. Pavan1*, María J. Pettinari2, Fabián Cairó1, Esteban E. Pavan3, Angel A. Cataldi4

1 Biochemiq S.A., Laboratorio de Biología Molecular. Ingeniero Butty 240, 4to piso. (C1001AFB), CABA;
2 Departamento de Química Biológica, Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, Universidad de Buenos Aires, CABA, Argentina;
3 Laboratorio di Tecnologie Biomediche, Dipartimento di Bioingegneria, Politecnico di Milano, Italia;
4 Instituto de Biotecnología, CNIA-INTA. Castelar, CC77 (1708) Buenos Aires, Argentina.

*Correspondencia. E-mail: mpavan@biochemiq.com

 


RESUMEN

Bacillus anthracis es un bacilo gram positivo del grupo Bacillus cereus, que posee un genoma extremadamente monomórfco y comparte gran similitud fsiológica y de estructura genética con B. cereus y Bacillus thuringiensis. En este artículo se describen nuevos métodos moleculares para la identifcación y tipifcación de B. anthracis, basados en repeticiones en tándem de número variable o en diferencias genéticas detectadas por secuenciación, desarrollados en los últimos años. Los aspectos moleculares de los factores de virulencia tradicionales, cápsula, antígeno protector, factor letal y factor edema se describen en profundidad, junto con factores de virulencia recientemente propuestos, como los sideróforos, petrobactina y bacilibactina, la adhesina de la capa S y la lipoproteína MntA. También se detalla la organización molecular de los megaplásmidos pXO1 y pXO2, incluyendo la isla de patogenicidad de pXO1. El esqueleto genético de estos plásmidos se ha encontrado en otras especies relacionadas, probablemente debido a eventos de transferencia lateral. Finalmente, se presentan los dos receptores celulares del antígeno protector, ANTXR1/TEM8 y ANTXR2/CMG2, esenciales en la interacción del patógeno con el hospedador. Los estudios moleculares realizados en los últimos años han permitido aumentar enormemente el conocimiento de los diferentes aspectos de este microorganismo y su relación con el hospedador, pero a la vez han abierto nuevos interrogantes sobre este notorio patógeno.

Palabras clave: Bacillus anthracis; Ántrax; Aspectos moleculares; Factores de virulencia; Megaplásmidos; Diversidad genética

ABSTRACT

Bacillus anthracis: a molecular look at a famous pathogen. Bacillus anthracis, a gram-positive rod belonging to the Bacillus cereus group, has an extremely monomorphic genome, and presents high structural and physiological similarity with B. cereus and Bacillus thuringiensis. In this work, the new molecular methods for the identifcation and typing of B. anthracis developed in the last years, based on variable number tandem repeats or on genetic differences detected through sequencing, are described. The molecular aspects of traditional virulence factors: capsule, protective antigen, lethal factor and edema factor are described in depth, together with virulence factors recently proposed, such as the siderophores petrobactin and bacillibactin, the S-layer adhesin and the MntA lipoprotein. It is detailed the molecular organization of megaplasmids pXO1 and pXO2, including the pathogenicity island of pXO1. The genetic skeleton of these plasmids has been observed in related species, and this could be attributed to lateral gene transfer. Finally, the two anthrax toxin protective antigen receptors, ANTXR1/TEM8 and ANTXR2/CMG2, essential for the interaction of the pathogen with the host, are presented. The molecular studies performed in recent years have greatly increased knowledge in different aspects of this microorganism and its relationship with the host, but at the same time they have raised new questions about this noted pathogen.

Key words: Bacillus anthracis; Anthrax; Molecular aspects; Virulence factors; Megaplasmids; Genetic diversity


 

Bacillus anthracis es el agente causal del ántrax, una enfermedad zoonótica conocida desde la antigüedad. Desde su mención en el libro bíblico del Éxodo1 hasta su papel en el avance de la microbiología moderna, con el desarrollo de los postulados de Koch (47), y las primeras inmunizaciones contra el ántrax utilizando cepas bacterianas atenuadas (26, 73), este viejo y conocido patógeno animal se hizo célebre en los últimos años por su uso como arma biológica debido a su alta toxicidad.
B. anthracis es un bacilo gram positivo que se encuentra en una amplia variedad de ambientes y en numerosos hospedadores mamíferos en todo el mundo. Pertenece al grupo Bacillus cereus que engloba también a las especies esporuladoras Bacillus cereus sensu stricto, Bacillus thuringiensis, Bacillus mycoides, Bacillus
pseudomycoides y Bacillus weihenstephanensis y a las especies recientemente propuestas Bacillus cytotoxicus (53) y Bacillus gaemokensis (38). B. anthracis comparte gran similitud fsiológica y de estructura genética con B. cereus, un microorganismo ubicuo y patógeno humano oportunista, y con B. thuringiensis, un patógeno de insectos utilizado como biopesticida del que se han descripto algunas cepas que pueden ser patógenas para los humanos (28, 70, 100). Sin embargo, estas especies poseen diferente patogenicidad en términos de virulencia y rango de hospedadores. Dada la gran similitud entre los genomas de B. anthracis, B. cereus y B. thuringiensis, existe actualmente un importante debate sobre la clasifcación sistemática de los miembros del grupo B. cereus e incluso se ha planteado si los tres taxa deberían ser considerados como una única especie bacteriana o si se debería mantener el status de especies separadas a causa de sus características patogénicas distintivas (5, 9, 28, 30, 70).
B. anthracis se encuentra habitualmente en el suelo como una espora en dormición, muy estable y extremadamente resistente al estrés ambiental. Luego de la infección por contacto, ingestión o inhalación de esporas,éstas germinan transformándose en células vegetativas que pueden replicarse exponencialmente en casi todos los tejidos del cuerpo del hospedador. La forma cutánea de infección es relativamente benigna y permanece localizada, es fácilmente identifcable y puede ser tratada efectivamente con antibióticos, mientras que las infecciones por inhalación de esporas son extremadamente severas, fulminantes y difíciles de diagnosticar. Una vez muerto el hospedador, el contacto de los tejidos infectados con el oxígeno del aire induce la esporulación de la bacteria, que de ese modo puede sobrevivir en reposo en el suelo por varias décadas hasta que encuentra condiciones ambientales favorables para la germinación. El ántrax es principalmente una enfermedad de los herbívoros (vacas, cabras y ovejas) pero todos los mamíferos son susceptibles. En humanos el ántrax ocurre usualmente por exposición cutánea a animales o productos de animales infectados (cuero, carne, lana, huesos) y aún en la actualidad el hombre es infectado ocasionalmente por inhalación o ingestión de esporas de B. anthracis (4).
El objetivo de este artículo especial es presentar aspectos moleculares de este importante patógeno animal y humano en los que se han hecho importantes avances a nivel mundial en los últimos años. Los temas considerados son diversidad molecular y genotipifcación, aspectos moleculares de los factores de virulencia tradicionales y de otros factores recientemente propuestos, y la organización molecular de los plásmidos pXO1 y pXO2, incluyendo la isla de patogenicidad de pXO1 y la transferencia lateral de genes de virulencia. También se describen los dos receptores del antígeno protector, esenciales en la interacción del patógeno con el hospedador.

I. Diversidad molecular en B. anthracis
B. anthracis posee un genoma extremadamente monomórfco, con muy poca variabilidad entre las distintas cepas (81). Una explicación para esta alta estabilidad genética podría ser la limitada posibilidad de acumular mutaciones y la falta de recombinación entre cepas de B. anthracis, debido a un crecimiento vegetativo corto y explosivo. Recientemente se ha postulado el concepto, ya ampliamente aceptado, que B. anthracis representa un derivado clonal de un miembro ancestral del grupo B. cereus, que obtuvo su potencial patogénico principalmente a través de la adquisición de dos grandes plásmidos, pXO1 y pXO2, que codifcan factores de virulencia (28, 31).
En un principio, el análisis de la diversidad molecular de B. anthracis, así como los estudios epidemiológicos de este patógeno, se vieron limitados por la escasa disponibilidad de marcadores moleculares que permitieran diferenciar los distintos aislamientos de este microorganismo. Los dos plásmidos son necesarios para la virulencia de B. anthracis, por lo que su presencia puede servir como una indicación de la patogenicidad de un determinado aislamiento. Sin embargo, dado que la gran mayoría de los aislamientos contienen ambos plásmidos, el análisis de la presencia de los mismos per se no brinda información útil desde el punto de vista epidemiológico (15, 74). Además, estudios recientes demostraron que el "esqueleto genético" de los plásmidos pXO1 y pXO2 no estaba restringido únicamente a B. anthracis sino que también podía ser encontrado en plásmidos de distintos aislamientos de B. cereus y B. thuringiensis y aun de otras especies de Bacillus (32, 34, 45, 55, 57, 77).
Por otro lado, las secuencias del gen ribosomal ARNr-16S, cronómetro molecular por excelencia y comúnmente utilizado para la identifcación y discriminación de bacterias, poseen muy pocas diferencias entre B. anthracis, B. cereus y B. thuringiensis (5, 80). Entre las distintas cepas de B. anthracis las secuencias del ARNr 16S son altamente homogéneas presentando una variabilidad muy baja (5, 80). En un análisis reciente de 153 cepas de B. anthracis, más de la mitad pertenecieron al mismo grupo flogenético entre seis grupos que se defnieron en base a este gen (80). Las secuencias del ARNr 23S de varios aislamientos de B. anthracis poseen un conjunto de variaciones que posibilitan la diferenciación de B. anthracis de otras especies del grupo B. cereus pero no la diferenciación entre ellos.
La electroforesis de campo pulsado (PFGE, pulsedfeld gel electrophoresis), un método de referencia para otras bacterias, se ha utilizado para diferenciar entre B. anthracis, B. cereus y B. thuringiensis. Este método corroboró la baja variabilidad genética entre varias cepas de B. anthracis y permitió diferenciarlas de B. cereus y B. thuringiensis, aunque éstas no pudieron distinguirse entre sí (100).

I. a. Genotipifcación de cepas de B. anthracis
En 1996, durante un estudio sistemático (3) realizado para identifcar diferencias a nivel molecular entre distintas cepas de B. anthracis, se detectó una variación debida a la presencia en el cromosoma de una repetición en tándem de número variable (VNTR, variable number tandem repeat) embebida en un gran marco de lectura abierto al que se denominó vrrA (variable repeat region A). Una VNTR consiste en repeticiones de secuencias cortas de aproximadamente diez a cien pares de bases unidas cabeza-cola y la variación molecular se debe a la diferencia en el número de unidades repetitivas presentes. Estas regiones repetitivas, que mutan más rápidamente y son más divergentes que otras regiones genómicas, se han utilizado extensivamente para el fngerprinting de eucariotas superiores, incluyendo humanos, y recientemente se han aplicado al estudio de poblaciones microbianas. El análisis de VNTR permite la caracterización genética de distintos aislamientos y estudios flogenéticos, epidemiológicos y de estructura de poblaciones bacterianas, debido a su gran poder de discriminación. En especies altamente monomórfcas como B. anthracis, estas regiones ofrecen un gran potencial para estudiar su diversidad molecular (40).
El locus vrrA precedentemente mencionado presenta un polimorfsmo que involucra variantes que diferen en el número de copias de una repetición de doce pares de bases (3, 36) (Figura 1). A través de la reacción en cadena de la polimerasa (PCR, polymerase chain reaction) fue posible distinguir las distintas formas alélicas que se utilizaron para tipifcar aislamientos de B. anthracis de diferente origen geográfco (3, 35, 36). A nivel mundial los alelos más comunes son el VNTR4 y el VNTR3 (36, 40), y en Argentina los aislamientos estudiados hasta la fecha pertenecieron a tres categorías: VNTR2 , VNTR4 y VNTR5 (36, 40, 74). La cepa vacunal Sterne 34F2 presenta la variante VNTR4 (74). El locus vrrA fue utilizado para estudiar (35) el brote de ántrax humano causado por la liberación de esporas desde una planta de investigación militar en Sverdlowsk, Rusia (ex Unión de las Repúblicas Socialistas Soviéticas), en 1979. Este estudio se realizó luego de 20 años de ocurrido el brote, utilizando tejidos que se habían conservado de once de las víctimas.


Figura 1. Alineamiento de las secuencias repetitivas de distintas variantes del locus vrrA. En diferentes colores se muestran las
repeticiones de 12 bases.

Recientemente se ha dado un gran paso con el secuenciamiento completo del genoma de varias cepas deB. anthracis, que posee tres replicones: un cromosoma circular de 5,5 megabases y dos elementos extracromosomales, los plásmidos pXO1 y pXO2 (81). La secuencia del plásmido pXO1 reveló la presencia de posibles transposasas, resolvasas e integrasas que sugieren una evolución por movimiento lateral de ADN y cierto grado de plasticidad genética, aun cuando el análisis flogenético del gen pagA, presente en este plásmido y que codifca al antígeno protector, indicaba que en la evolución de pXO1 había ocurrido poca o ninguna transferencia horizontal entre distintas cepas (69).
A nivel mundial se están desarrollando y aplicando nuevos sistemas de tipifcación molecular para B. anthracis (40) y otros microoganismos patógenos, como Leptospira interrogans (58, 75, 76), basados en el análisis de distintos loci de VNTR. Estos análisis se conocen como MLVA (multiple-locus VNTR analysis). En un principio, para B. anthracis se utilizaron ocho loci: vrrA, vrrB1, vrrB2, vrrC1, vrrC2 , CG3, pXO1-aat y pXO2-at (Tabla 1) (40). Para realizar esta técnica, primero se generan productos de amplifcación de estos loci y luego se analizan los amplicones utilizando secuenciadores automáticos para determinar los pesos moleculares, a partir de los cuales se calcula el número de copias de cada VNTR. Los patrones de VNTR así obtenidos se utilizan para tipifcar los aislamientos. De este modo, con ocho loci se caracterizaron más de cuatrocientos aislamientos de B. anthracis, identifcándose 89 genotipos únicos (genotipos MLVA8) que se agruparon en dos grandes linajes clonales, A y B respectivamente (40). Algunos de estos genotipos presentaron una distribución mundial, mientras que otros estaban restringidos a determinadas regiones geográfcas (40, 55). Dos cepas de B. anthracis aisladas en Argentina presentaron cada una de ellas un genotipo MLVA8 diferente, uno de ellos propio solamente para una de estas cepas (40). El genotipo de la otra cepa argentina fue idéntico al de cepas aisladas en Turquía, Sudáfrica y Estados Unidos. Los genotipos de las dos cepas argentinas pertenecen al subgrupo A3.a dentro del linaje A, están altamente relacionados entre sí y diferen únicamente en el número de copias de la repetición del locus vrrA (40). Este esquema de tipifcación se expandió luego a quince loci VNTR, con los que se obtienen los genotipos MLVA15 (Tabla 1) (96). Por otro lado, en base al genoma completo de varias cepas de B. anthracis se identifcaron aproximadamente 3500 SNP (single nucleotide polymorphisms) con los que se realizaron reconstrucciones flogenéticas en base a distintos modelos evolutivos (78, 81). El análisis de alrededor de mil de estos SNP (78) permitió identifcar tres linajes (A, B y C), determinando que la raíz ancestral de B. anthracis yacía más cercana a una tercera rama C, diferente de las ya descriptas ramas A y B (40).

Tabla 1. Loci utilizados para obtener los genotipos MLVA8 (en verde) y MLVA15 (en verde y azul) de B. anthracis, con indicación del tamaño correspondiente de la repetición (40, 96). pb, pares de bases.

Estudios posteriores indicaron que un número selecto de SNP, representativo de ramas y nodos específcos del árbol de B. anthracis, eran sufcientes para determinar con exactitud la posición flogenética de cualquier aislamiento de esta especie (96). La hipótesis de trabajo original proponía que un número pequeño de SNP canónicos (canSNPs) sería sufciente para obtener la información genotípica completa de cualquier aislamiento, reemplazando el análisis exhaustivo de los SNP de todo el genoma (41). Estos SNP canónicos, de evolución lenta y altamente estables, en conjunto con los 15 marcadores VNTR, de evolución más rápida, fueron utilizados para tipifcar una colección de 1033 aislamientos de B. anthracis provenientes de 42 países. Este análisis, con alto poder de resolución, dividió a los aislamientos en los tres linajes mayores conocidos, con doce sublinajes o subgrupos, y 221 genotipos únicos (96). Los aislamientos del linaje A están ampliamente dispersos y se encontraron en todos los países estudiados, mientras que los linajes B y C existen en una escala geográfca mucho más restringida, con genotipos más raros presentados por pocos aislamientos (sólo dos cepas pertenecieron al linaje C y menos de una centena al linaje B) (40, 41, 55, 78, 81, 96). Dentro de la colección de 1033 cepas, se analizaron treinta cepas argentinas aisladas entre 1977 y 2001 (96). Éstas presentaron siete genotipos diferentes: seis de estos genotipos pertenecieron al subgrupo A.Br.003/004 (incluyendo los dos genotipos MLVA8 descriptos previamente para la Argentina [40]) y uno al subgrupo A.Br.008/009, todos dentro del linaje mayor A (96). A nivel mundial, A.Br.003/004 agrupó cepas aisladas principalmente en Sudamérica mientras que para el subgrupo A.Br.008/009 las cepas provenían principalmente de Europa y Asia.
En el análisis genotípico global de van Ert et al. (96) se tomó en cuenta también una mutación puntual en el gen plcR. Pc/ R es un regulador pleiotrópico que activa la transcripción de muchos genes que codifcan factores de virulencia extracelulares, como fosfolipasas C, proteasas
y hemolisinas, en B. thuringiensis y B. cereus (2, 87). En B. anthracis una mutación sin sentido en plcR torna a la proteína inactiva y explica por qué, por ejemplo, B. anthracis es no hemolítico a pesar de poseer los genes para hemolisinas (87). La mutación en plcR es considerada esencial para el mantenimiento de los plásmidos de virulencia y representa un carácter distintivo de B. anthracis (22, 87). Todos los aislamientos de B. anthracis analizados en el trabajo de van Ert et al. (96) mostraron la mutación inactivante en plcR.
Con la idea de lograr un mayor poder discriminatorio y obtener mejores estimaciones flogenéticas, diferentes grupos de investigación han subtipifcado cepas de B. anthracis a través del análisis de loci VNTR adicionales o de determinados SNP (24, 42, 71). Estas herramientas permitieron, por ejemplo, determinar que la población de B. anthracis dominante en el centro de Canadá y el oeste de Estados Unidos fue introducida al continente americano a través de un puente terrestre, en lo que hoy es el estrecho de Bering, con las primeras migraciones humanas en el Pleistoceno tardío (42).
Recientemente se ha agregado el análisis de los SNR (single nucleotide repeats), que representan una categoría especial de VNTR donde la longitud de la repetición es de un único nucleótido, que en la mayoría de los casos es A o T dado el alto contenido A+T del genoma de B. anthracis (39). Los SNR son los VNTR que presentan mayor variabilidad, debido a una rápida evolución (24, 39, 88). En el genoma de la cepa Ames, una de las más conocidas de B. anthracis, hay más de 50 SNR con un mínimo de nueve nucleótidos de longitud (39). El locus HM-1, en el plásmido pXO2, es un SNR que tiene un gran número de alelos de entre 9 y 60 nucleótidos (39).
Para los patógenos bacterianos más importantes se han desarrollado esquemas de tipifcación denominados MLST (multilocus sequence typing), que consisten en el secuenciamiento de un determinado número de genes esenciales, generalmente seis o siete, dispersos a lo largo del cromosoma bacteriano. Estos genes (housekeeping genes) codifcan proteínas con funciones metabólicas importantes y como tales suelen tener baja variabilidad, de manera de favorecer la conservación de su función. Debido a que evolucionan lentamente, son útiles para caracterizar la variabilidad genética bacteriana y para desarrollar marcos evolutivos que interpreten esta diversidad. Las diferencias entre las secuencias son usadas para defnir perfles alélicos o ST (sequence types), a partir de cuya comparación se establecen las relaciones
genéticas entre los aislamientos. El método MLST aporta resultados fácilmente intercambiables entre laboratorios, que en la actualidad constituyen bancos de datos en sitios web como http://www.mlst.net. En los últimos años se han diseñado MLST para B. anthracis y el grupo B. cereus. Dos sitios web específcos están disponibles libremente: Bacillus cereus MLST Databases http://pubmlst.org/bcereus/ (31, 37), que hasta la fecha consta de unos 550 perfles alélicos para aproximadamente 1000 aislamientos, y Bacillus cereus group Typing Databases http://mlstoslo.uio.no/ (37, 92), de la Universidad de Oslo con datos de más de 2200 aislamientos.

I.b. Posibles funciones de los polimorfsmos
La función de las VNTR no está completamente dilucidada en las bacterias. En L. interrogans estas unidades repetitivas están dispersas a lo largo del genoma y generalmente no están localizadas en marcos de lectura abierta (58). En B. anthracis algunas VNTR se encuentran en zonas codifcantes donde las repeticiones pueden conservar el marco de lectura, resultando en la adición o deleción de aminoácidos a las proteínas codifcadas (40, 84). En el caso de los loci SNR, éstos están casi siempre localizados en regiones que no codifcan proteínas (39) y sus efectos biológicos aún permanecen oscuros.
Debido a las escasas diferencias moleculares presentes en B. anthracis, los cambios en los loci VNTR representan una fracción signifcativa de la variación genética encontrada dentro de esta especie y podrían representar un mecanismo adaptativo importante. El locus vrrA codifca una proteína hipotética de 30 kDa, rica en glutamina y prolina, que tiene una homología signifcativa con una proteína microflarial de la vaina del nematode parásito Litomosoides carinii (3). Esto sugiere una potencial exposición superfcial del producto de vrrA de B. anthracis, que podría ser de naturaleza antigénica, y debido a ello las repeticiones podrían estar involucradas en la generación de variación antigénica. También los loci vrrB1 , vrrB2 , vrrC1 y vrrC2 se encuentran en marcos de lectura abierta y la variación en el número de repeticiones no afecta el marco de traducción (40, 84). Sin embargo, las proteínas codifcadas en estos cinco loci no han sido identifcadas todavía.
Otro ejemplo, en este caso bien caracterizado, es el del gen bclA que codifca una glicoproteína inmunodominante que es un componente estructural de los flamentos del exosporio de la espora madura de B. anthracis (89). La región central de la proteína BclA (Bacillus collagen-like protein) contiene un motivo repetitivo Gly-X-X (en gran proporción Gly-Pro-Thr) que además se encuentra dentro de una repetición de 21 aminoácidos del tipo (Gly-Pro-Thr)5 -Gly-Asp-Thr-Gly-Thr-Thr (89, 90). Ambos tipos de repeticiones varían considerablemente en número entre distintos aislamientos, y este polimorfsmo es el responsable de la variación de la longitud del flamento del exosporio: cuando el tándem repetitivo dentro del
gen es más largo, el flamento posee mayor longitud (90). Entonces, en este caso hay un efecto fenotípico controlado por cambios en un locus VNTR, aun cuando esa variación sea detectada sólo en microfotografías con tinciones especiales. BclA, al formar parte del exosporio, es probablemente una de las primeras moléculas con las que B. anthracis interactúa con el hospedador, es así que sus características y funciones están siendo intensamente estudiadas en la actualidad.

II. Aspectos moleculares de la virulencia de B. anthracis
Los principales factores de virulencia a los que B. anthracis debe su patogenicidad son una cápsula de poliglutamato y las toxinas que produce, compuestas por tres proteínas que actúan combinadas de a dos (62). Estas proteínas son respectivamente el antígeno protector, conocido por su uso en la elaboración de vacunas, el factor edema y el factor letal. Los genes de las toxinas se encuentran codifcados en el plásmido pXO1 y el operón biosintético de la cápsula es llevado por el plásmido pXO2. Sólo recientemente comenzó a revelarse la importancia de otros factores de virulencia, como por ejemplo los sideróforos.

II.a. Cápsula
B. anthracis, al igual que muchas bacterias patógenas, forma como su estructura más externa una cápsula que está involucrada en el primer contacto entre la bacteria y las células del hospedador. En general, las cápsulas bacterianas están compuestas de polisacáridos. Por el contrario, en B. anthracis la cápsula es peptídica y está constituída por un homopolímero linear de poli-g-D-glutamato con una inmunogenicidad extremadamente débil, lo que le permite a la bacteria escapar de la fagocitosis. Así, la cápsula contribuye a la patogenicidad de este microorganismo permitiéndole evadir las defensas inmunológicas y su dispersión en diversos tejidos del hospedador.
Bacillus subtilis y Bacillus licheniformis también sintetizan poliglutamato, pero mientras que B. anthracis produce una cápsula compuesta únicamente por un polímero de D-glutamato y anclada al peptidoglicano, las otras dos especies, en general, producen un polímero no asociado al peptidoglicano y compuesto por los isómeros D- y L- en distintas proporciones (11).
Hasta hace pocos años la síntesis de la cápsula de B. anthracis se adjudicaba a tres enzimas, CapB, CapC y CapA. Actualmente se sabe que un pequeño péptido, CapE, de sólo 47 aminoácidos, es necesario para la síntesis de la cápsula, y que la proteína CapD interviene en su anclado al peptidoglicano (10, 12, 82). Los genes capB, capC, capA, capD (inicialmente denominado dep) y capE se encuentran ubicados secuencialmente en el operón capBCADE del plásmido pXO2 (Figura 2B) (10-12). El control de la síntesis de la cápsula ocurre a nivel
de la transcripción e involucra la regulación del operón biosintético a través de la concentración de CO2/bicarbonato y de tres genes reguladores: atxA, acpA y acpB, el primero localizado en pXO1 y los dos últimos codifcados por pXO2 (21).


Figura 2. A) Síntesis de la cápsula de poliglutamato en B. anthracis. Adaptado de Richter et al. (82). B) Organización de los genes de la cápsula (operón capBCADE) en el plásmido pXO2 de B. anthracis.

Para la síntesis del poliglutamato, B. anthracis utiliza como sustratos glutamato y ATP. La reacción puede ser dividida en dos pasos: la producción del polímero y su transporte a través de la membrana celular (Figura 2A). La síntesis depende de CapB y CapC, mientras que el transporte requiere la presencia de CapA y CapE (11). Las funciones de las proteínas CapB, CapC, CapA y CapE de B. anthracis se dedujeron por comparación con las secuencias de las proteínas correspondientes de B. subtilis (10, 11). Sus secuencias de aminoácidos, con claras regiones hidrofóbicas, sugieren que son enzimas asociadas a membrana y probablemente constituyan un complejo (23). La proteína CapD es una g-glutamil transpeptidasa, que posee el sitio de corte consenso de estas enzimas, se autocliva en este sitio y produce dos subunidades desiguales, altamente entrelazadas, que permanecen asociadas y son necesarias para su actividad (10). CapD está localizada en la superfcie de B. anthracis, asociada tanto con la membrana como con el peptidoglicano, y se propone que cumpla dos funciones: catalizar el anclado covalente del poliglutamato al peptidoglicano y controlar el tamaño de la cápsula catalizando la hidrólisis del polímero que la conforma (10, 82). La cápsula de B. anthracis está formada por poliglutamato de bajo peso molecular, y fragmentos pequeños del polímero se liberan en el medio extracelular por la acción depolimerasa de CapD (59). El anclado del poliglutamato a la superfcie bacteriana es importante para la virulencia (10).

II.b. Toxinas del ántrax y su mecanismo de acción desde el punto de vista molecular
Aunque la cápsula es un factor de virulencia importante para el establecimiento de la enfermedad, los síntomas asociados con el ántrax son el resultado de la producción de toxinas durante el desarrollo bacteriano. El efecto combinado de toxemia y bacteremia conduce a la muerte del hospedador infectado, y aunque los antibióticos pueden liberarlo del patógeno no pueden protegerlo de los efectos de las toxinas.
Las toxinas consisten, como se mencionó anteriormente, en un complejo de tres proteínas: el antígeno protector (PA, protective antigen), llamado así por su habilidad para desarrollar en el hospedador una respuesta inmune protectora frente a este microorganismo, el factor letal (LF, lethal factor) y el factor edema (EF, edema factor). Individualmente ninguna de estas proteínas es tóxica, pero se combinan de a pares para formar la toxina letal y la toxina edemática (14). La combinación de PA y LF forma la toxina letal que causa la muerte en animales de experimentación y la lisis de ciertas líneas celulares eucarióticas. La toxina edemática, constituida por PA y EF, induce un incremento en los niveles de AMPc (AMP cíclico) intracelular generando edema en los tejidos. En condiciones de laboratorio, estas toxinas son inducidas por la temperatura (37 °C) y la presencia de CO2 y bicarbonato en el medio de cultivo (8, 13, 14, 86). Estas condiciones refejan el ambiente normal en el hospedador mamífero. Los mecanismos moleculares que regulan la síntesis de las toxinas han sido revisados en profundidad (48, 65).
Las toxinas del ántrax siguen un modelo binario A-B en el cual el componente B, en este caso PA, es el dominio que se une al receptor de la célula blanco y envía al componente A, que posee actividad enzimática, a través de la membrana para que acceda a las proteínas blanco (Figura 3). PA actúa como una entidad común de unión al receptor e interactúa tanto con EF como con LF para mediar sus entradas en las células blanco. Llamativamente, en B. anthracis EF y LF tienen regiones idénticas de unión a PA, y estos dos componentes catalíticos tienen una unión competitiva con PA (27, 50).


Figura 3. Modelo de acción de las toxinas del ántrax. Adaptado de Mock et al. (64).

El antígeno protector, el factor edema y el factor letal se encuentran codifcados por los genes pagA, cya y lef, localizados en el plásmido pXO1. Estos genes han sido clonados y secuenciados; las tres proteínas tienen peptido señal.
El PA se une al receptor de la célula blanco y es el responsable del transporte de EF y LF dentro de la célula, en una serie compleja de eventos. En un primer paso (Figura 3) el PA, como proteína madura de 83 kDa (PA83), se une específcamente por lo menos a dos receptores de superfcie celular distintos (7, 85) y es escindido por una proteasa celular del tipo furina, quedando su región carboxilo-terminal de 63 kDa (PA63 ) unida a la superfcie de la célula blanco. PA63 se oligomeriza espontáneamente
formando el heptámero PA7mer , al que se unen EF y/o LF, ya que al separarse el fragmento amino-terminal de 20 kDa (PA20), queda expuesto en PA63 un sitio al cual se unen competitivamente EF y LF con alta afnidad. El complejo proteico formado ingresa a la célula por endocitosis mediada por receptor. Finalmente, el ambiente acídico del endosoma induce cambios conformacionales en el heptámero que conducen a su inserción en la membrana endosomal. La actividad formadora de canales de PA63 produce la traslocación de EF y LF dentro del citosol de la célula blanco, donde ejercen sus efectos tóxicos. La unión al receptor, entrada de las toxinas a la célula hospedadora y la traslocación a través de la membrana endosomal han sido recientemente revisadas en forma extensiva (19).

II.b.1. Antígeno protector
PA83 tiene 735 aminoácidos y se ha determinado su estructura cristalina (79). La molécula de PA83 está plegada en cuatro dominios funcionales (Figura 4):


Figura 4. Esquema del antígeno protector PA83 como proteína madura.

§ el dominio amino-terminal (dominio 1, residuos 1-249) que contiene el sitio de corte para la proteasa activadora, una secuencia de aminoácidos que fja establemente dos iones calcio que estabilizan la estructura del dominio y una zona hidrofóbica de unión al EF y al LF (79).
§ un dominio de heptamerización (dominio 2, residuos 250-487) que contiene un gran rulo fexible implicado en la inserción en la membrana y la formación del poro; este dominio también participa en el contacto con el receptor (52, 79, 83).
§ un pequeño dominio (dominio 3, residuos 488-594) que posee una zona hidrofóbica y participa en la oligomerización de PA63 (79).
§ un dominio carboxilo-terminal (dominio 4, residuos 595-735) de unión al receptor (51, 52, 79, 83).
Cada uno de los dominios de PA es requerido para un paso particular del proceso de infección (Figura 3). La remoción de PA20, el fragmento amino-terminal del dominio 1, permite el ensamblado del heptámero PA7mer. Aun cuando cada monómero de PA63 puede unirse a EF o LF, sólo tres moléculas de EF y/o LF pueden unirse simultáneamente sobre el heptámero por impedimentos estéricos (66). EF y LF poseen secuencias homólogas de unos 250 aminoácidos en sus regiones amino-terminal, que están implicadas en la unión al PA (27, 50) (Figura 5).


Figura 5. Representación esquemática de las proteínas maduras del factor edema (A) y factor letal (B).

Se han encontrado homólogos de PA en varias bacterias gram positivas formadoras de esporas como es el caso de la toxina iota-b de Clostridium perfringens y las toxinas conocidas como Vip1 (vegetative insecticidal protein 1) de B. cereus y B. thuringiensis. Todas estas proteínas tienen la habilidad de traslocar enzimas tóxicas al citosol de las células del hospedador.

II.b.2. Factor edema
El factor edema como proteína madura tiene 767 aminoácidos y un peso molecular de 89 kDa (Figura 5A). Es una adenilato ciclasa que causa edema al incrementar fuertemente los niveles intracelulares de AMPc a partir de ATP, luego de su entrada en la célula hospedadora. El
AMPc intracelular es un mensajero secundario que regula muchas respuestas celulares, entre ellas la producción de citoquinas que modulan la formación de edema. La actividad enzimática de EF depende de iones de calcio y magnesio y de calmodulina (20). La calmodulina está presente en todas las células eucariotas, en las que modula muchos procesos intracelulares incluyendo la transducción de señales y la transcripción de genes. Esta proteína transduce las señales intracelulares de calcio a través de dos dominios globulares conectados por una hélice central fexible. El calcio es necesario para formar el complejo adenilato ciclasa/calmodulina, mientras que el magnesio forma un complejo con el sustrato ATP. Es importante decir que las adenilato ciclasas que requieren calmodulina son típicas de los eucariotas, mientras que sólo unas pocas adenilato ciclasas procariotas, como la toxina CyaA de Bordetella pertussis, la ExoY de Pseudomonas aeruginosa y la adenilato ciclasa de Yersinia pestis, además del EF de B. anthracis, requieren calmodulina. Por otro lado, el EF de B. anthracis no comparte una homología estructural signifcativa con las adenilato ciclasas de mamíferos y posee un mecanismo de acción diferente del propuesto para éstas (20). Las bases moleculares de la actividad adenilato ciclasa del EF han sido revisadas recientemente (91).
La región amino-terminal del EF (Figura 5A) contiene los aminoácidos responsables de la unión a PA63 incluyendo siete aminoácidos (Val-Tyr-Tyr-Glu-Ile-Gly-Lys) que se encuentran presentes también en el LF (27). La región carboxilo-terminal del EF contiene el sitio catalítico y el dominio de activación dependiente de calmodulina. Esta región está compuesta por tres dominios globulares, CA1 , CB y CA2 , y un dominio helicoidal en el extremo. El sitio activo yace en la interfase entre los dominios CA y CB, los cuales constituyen juntos un centro catalítico. Se sabe que el sitio de unión a la calmodulina involucra los aminoácidos 499 a 532 y los 150 aminoácidos de la región carboxilo-terminal. El factor edema de B. anthracis comparte tres secuencias altamente conservadas con la adenilato ciclasa dependiente de calmodulina de B. pertussis, incluyendo 24 aminoácidos que participan en la unión y catálisis del ATP.
El EF, a diferencia del LF que se dispersa en el citosol, permanece asociado a la membrana del endosoma tardío luego de su translocación (Figura 3), con sus dominios catalíticos expuestos hacia el citoplasma.

II.b.3. Factor letal
El factor letal es una metaloproteasa dependiente de zinc altamente específca, similar a las toxinas de Clostridium botulinum y Clostridium tetani. Posee 776 aminoácidos como proteína madura y un peso molecular de 90 kDa (Figura 5B). El LF corta la región amino-terminal de una familia de quinasas (MAPKK, mitogen-activated protein kinase kinases), que modulan la expresión genética a través de la fosforilación de proteínas, inactivando de esta manera varios mecanismos de señalización celulares (63). Estos mecanismos juegan importantes roles en numerosas funciones de las células, que van desde la proliferación celular y regulación del ciclo celular hasta la modulación de la respuesta inmunológica. Las MAPKK son el único sustrato conocido del LF. Según el análisis de su estructura cristalina, el LF comprende cuatro dominios (72) (Figura 5B):
§ el dominio I que participa en la unión al antígeno protector,
§ el dominio II, conformado por dos segmentos no contiguos, importante para la unión al sustrato MAPKK,
§ el dominio III, pequeño segmento, insertado dentro del dominio II, que se pliega independientemente y que
está caracterizado por la presencia de cuatro repeticiones que probablemente se originaron por duplicación de un elemento del dominio II,
§ y el dominio IV que contiene el centro catalítico.
Los dominios II, III y IV crean conjuntamente un profundo surco que sostiene los primeros aminoácidos del amino-terminal de las MAPKK antes de su escisión (72). En el dominio IV se ha identifcado la secuencia consenso His-Glu-X-X-His, característica de las metaloproteasas dependientes de zinc (Figura 5B). Las mutaciones que involucran estos aminoácidos anulan la unión del zinc a la toxina letal eliminando su actividad (46). Las deleciones en la región central del LF tornan a la toxina inestable e inactiva. El LF es un blanco potencial para el diseño de nuevos agentes terapéuticos que inhiban su actividad catalítica o bloqueen su asociación al PA.
La toxina letal, que es letal para animales de laboratorio, exhibe una citotoxicidad específica para los macrófagos y células dendríticas, que son los centinelas de primera fla en varios portales de entrada del cuerpo. Inicialmente se propuso que la toxina letal disparaba en los macrófagos una liberación incontrolada de citoquinas proinfamatorias. Sin embargo, estudios posteriores demostraron que la toxina letal inhibe la producción y secreción de citoquinas proinfamatorias en los macrófagos y células dendríticas con la cooperación de la toxina edemática (93). La toxina letal también promueve la apoptosis de los macrófagos. Las dos toxinas inhiben la secreción del TNF-a (Tumor Necrosis Factor-a) (93). De esta manera ambas toxinas suprimen la respuesta inmunológica innata del hospedador contribuyendo a la diseminación de B. anthracis y a la progresión de la enfermedad. Los efectos celulares y sistémicos de las toxinas del ántrax, y el desmantelamiento de las defensas inmunológicas del hospedador han sido revisados recientemente (63, 94).

II.c. Otros factores de virulencia en B. anthracis

II.c.1. Sideróforos: bacilibactina y petrobactina
Los sideróforos son moléculas quelantes de Fe(III) que poseen una afnidad extremadamente alta por éste. Son sintetizados comúnmente por los patógenos bacterianos para la adquisición de hierro en respuesta a su escasez en el ambiente normal de los mamíferos, ya que el hierro necesario para establecer una infección exitosa se encuentra unido a diversas moléculas del hospedador y su disponibilidad está altamente regulada por mecanismos homeostáticos. El fuerte crecimiento de B. anthracis observado durante una infección, desde la captura de las esporas por los fagocitos hasta la liberación de los bacilos vegetativos desde los nódulos linfáticos con la subsiguiente infección sanguínea, ha llevado a sugerir que la biosíntesis de sideróforos es un requerimiento adicional para la virulencia (16).
B. anthracis produce dos sideróforos distintos, la bacilibactina y la petrobactina, llamadas inicialmente
antrabactina y antraquelina respectivamente, que le suministran el hierro necesario durante los estadios de rápido crecimiento (16). Ambos sideróforos son catecolatos con diferente patrón de hidroxilación, la bacilibactina es un 2,3-catecolato y la petrobactina tiene unido un 3,4-catecolato a un esqueleto citrato (Figura 6) (16). Todos los miembros del grupo B. cereus secretan bacilibactina, que es similar a la enterobactina producida por las bacterias Gram negativas (98). B. anthracis y B. cereus producen primariamente petrobactina. Algunos aislamientos no patógenos de B. thurigiensis y B. cereus también producen petrobactina, por lo que su presencia en sí misma no es indicativa de virulencia (49). A pesar de la gran efciencia de la bacilibactina para quelar hierro, la petrobactina sería el único sideróforo necesario para asegurar la virulencia y el crecimiento de B. anthracis dentro del hospedador, ya que la pérdida de la bacilibactina no altera la virulencia en modelos animales (16). La petrobactina como factor de virulencia evade a la proteína siderocalina, una proteína que forma parte del sistema inmune innato del hospedador (1). En el caso de B. anthracis, la siderocalina se une a la bacilibactina o su complejo con hierro, pero no reconoce a la petrobactina, debido a que la diferencia en el patrón de hidroxilación de la petrobactina provoca un gran cambio conformacional que impide su inserción en el bolsillo de unión de la siderocalina (1). Esta diferencia estructural es inusual en un sideróforo, y permite a la petrobactina libre o unida al hierro férrico evadir sigilosamente al sistema inmune del hospedador (1).


Figura 6. Fórmulas de los sideróforos bacilibactina y petrobactina.

En medios de cultivo con bajo contenido de hierro, la petrobactina y la bacilibactina son producidas temporalmente durante la germinación de la espora y el crecimiento de B. anthracis. La petrobactina se secreta primero mientras que la liberación de la bacilibactina comienza varias horas más tarde, lo que sugiere que estaúltima puede cumplir un rol en los estadios tardíos de la infección (97). La síntesis de los sideróforos está regulada por el nivel de hierro, la temperatura y la presencia de CO2/bicarbonato (97).
En el genoma de B. anthracis hay al menos dos grupos de genes que codifcan la biosíntesis independiente de los dos sideróforos, y otros genes que son homólogos a los presentes en otras bacterias y que están relacionados al transporte y almacenamiento de hierro y a proteínas re
guladoras (16). La producción de la bacilibactina depende del operón bacACEBF (B. anthracis catecol), compuesto por cinco genes, que tiene un 79 % de similitud con el operón de la bacilibactina de B. subtilis (1, 16, 33, 98). Para la biosíntesis de la petrobactina se requieren seis genes biosintéticos organizados en el operón asbABCDEF (anthrax siderophore biosynthesis) (16, 33, 98).
Los últimos avances en el campo de los sideróforos se han hecho en relación al camino biosintético de la petrobactina (54) y al estudio de las proteínas asociadas a membrana que participan en la captación y transporte de la petrobactina unida al hierro en B. anthracis, B. cereus y también B. subtilis (99). Sin embargo, se requieren estudios adicionales para demostrar el rol exacto que cumplen estas proteínas. Hipotéticamente, el bloqueo de la petrobactina o de las proteínas transportadoras de este sideróforo podría limitar la habilidad de la bacteria para replicarse durante la infección.

II.c.2. Capa S en B. anthracis
Además de los principales factores de virulencia ya analizados, actualmente se considera también importante para la virulencia la presencia en B. anthracis de una capa S (S-layer, surface layer) rodeando la pared de las células vegetativas (60). La capa S es una capa proteica de apariencia cristalina y con variadas simetrías, presente sobre la superfcie de muchos géneros bacterianos. Se piensa que esta capa es importante en la interacción entre un microorganismo y su ambiente. Se han propuesto varias funciones para la capa S, tales como el mantenimiento de la forma del microorganismo y el tamizado molecular permitiendo el paso diferencial de sustancias de bajo peso molecular, entre otras. La capa S podría ser un factor de virulencia en las bacterias patógenas actuando como un elemento de protección frente a ciertos mecanismos de defensa del hospedador, facilitando la unión de la bacteria a moléculas presentes en las células infectadas o aumentando su capacidad para asociarse con los macrófagos. Las capas S se encuentran en otros patógenos además de B. anthracis como en B. pertussis y en varias especies de Clostridium, Aeromonas, Campylobacter, Treponema, Chlamydia o Rickettsia, entre otras. Si bien en B. anthracis la presencia de la capa S no infuye en la dosis letal 50 % en los animales de experimentación, tendría un efecto acumulativo junto con la cápsula, incrementando la resistencia del patógeno frente a las defensas del hospedador mediadas por el complemento (64). Aunque la capa S no se requiere para la formación normal de la cápsula de B. anthracis, esta capa puede modifcar su estructura fna. Cuando la bacteria no produce la cápsula, la capa S es el elemento más externo de la pared celular del microorganismo.
Los componentes más abundantes de la capa S de B. anthracis son dos proteínas, Sap (surface-array protein) y EA1 (extractable antigen 1), sintetizadas secuencialmente de una manera dependiente de la fase de crecimiento. En
medio rico, durante la fase exponencial del crecimiento, la capa S de B. anthracis está formada por la proteína Sap y, cuando las células entran en la fase estacionaria, esta capa es reemplazada por una capa S constituida por EA1. La proteína EA1 es un importante antígeno de superfcie (60). Sap y EA1 están codifcadas por los genes cromosomales sap y eag, ubicados uno a continuación del otro, con la misma orientación, pero separados entre sí por unos 720 pares de bases. Estos dos genes son regulados por los productos de los genes atxA y pagR, codifcados por el plásmido pXO1, indicando que genes de un plásmido pueden regular genes cromosomales (61).
Sap, de 814 aminoácidos, y EA1, de 862 aminoácidos, poseen varias características en común: ambas tienen un péptido señal, acorde con la localización de estas proteínas en la superfcie celular. Los dominios amino-terminal de Sap y EA1 son muy similares entre sí (66 % de identidad) (60). Esto se debe principalmente a la presencia en ambas proteínas de tres secuencias repetitivas de unos 50 aminoácidos cada una, involucradas en el anclado no covalente a la superfcie celular. Estas secuencias se conocen como motivos SLH (S-layer homology). El dominio carboxilo-terminal es una zona resistente a proteasas y en esta región EA1 y Sap diferen signifcativamente. Por delante de los genes sap y eag se localiza el operón csaAB (S-layer cell surface anchoring) que contribuye al anclado de la capa S a la superfcie celular.
En B. anthracis hay 24 regiones con motivos SLH, la mayoría de las cuales se encuentran en el cromosoma, y unas pocas en los plásmidos pXO1 y pXO2 (43, 69). Los motivos SLH se encuentran en muchas proteínas de superfcie de bacterias Gram positivas y podrían ser los elementos responsables de la unión de estas proteínas a la pared celular de estos microorganismos.
Recientemente se ha descripto la proteína BslA (B. anthracis S-layer protein A), una adhesina de la capa S, que media la adherencia de la forma vegetativa de B. anthracis a la célula hospedadora y que se propone como factor de virulencia para el ántrax (43, 44). Se ha demostrado que BslA contribuye de manera importante en la dosis letal 50 % en cobayos (44). También BslA posee un dominio con tres motivos SLH (43). El gen bslA, originalmente denominado pXO1-90, se encuentra dentro de una isla de patogenicidad (ver más adelante) en el plásmido pXO1 (43, 68).

II.c.3. Lipoproteína MntA
Recientemente se propuso que la lipoproteína de membrana MntA sería un nuevo factor de virulencia esencial para el desarrollo del ántrax (25). Está codifcada en el cromosoma y forma parte de un sistema ABC de captación de manganeso. La deleción del gen mntA provoca defectos en el crecimiento de la bacteria compensado por la adición de Mn2+, sensibilidad al stress oxidativo y una severa atenuación en la dosis letal 50 en cobayos. Posteriormente se observó que MntA es un fuerte antígeno, aunque a diferencia de PA no induce protección (17).

III. Organización molecular de los plásmidos de B. anthracis
Tradicionalmente se consideró la presencia de los dos grandes plásmidos de virulencia, pXO1 y pXO2, como la característica principal para distinguir a B. anthracis de otras especies del grupo B. cereus. En 1999, el plásmido pXO1 de la cepa Sterne fue secuenciado (68, 69). Se trata de un megaplásmido circular de 181.654 pb que tiene el potencial de codifcar 143 proteínas, de las cuales sólo un pequeño porcentaje tiene una similitud signifcativa con secuencias disponibles en los bancos de datos (69). Este plásmido lleva los genes estructurales de las toxinas del ántrax (pagA, lef y cya); dos genes reguladores, atxA y pagR, que controlan varios genes involucrados en la virulencia; un gen que codifca una topoisomerasa; el operón gerX con tres genes cuyas funciones afectan la germinación; y el gen bslA que codifca la ya mencionada adhesina de la capa S (43) (Figura 7). Además pXO1 incluye una colección de posibles transposasas, resolvasas e integrasas (69). El plásmido pXO2 de una cepa Pasteur también fue secuenciado (68). pXO2 es un megaplásmido que tiene 96.231 pb, con 85 marcos de lectura abiertos cuyas funciones en su gran mayoría se desconocen (64). Además del operón capBCADE, con los genes esenciales para la formación de la cápsula, pXO2 lleva también los genes reguladores acpA y acpB, específcos para la expresión de los genes biosintéticos de la cápsula (12, 48, 65).


Figura 7. Mapa de la isla de patogenicidad en el plásmido pXO1. La dirección de las fechas indica la dirección de transcripción de cada marco de lectura abierto. Adaptado de Okinaka et al. (69).

El tamaño promedio de un marco de lectura abierto en pXO1 es de 610 pb, signifcativamente menor que el tamaño promedio generalmente encontrado en genomas microbianos (unos 1000 pb) (69). Por otro lado, sólo el 75 % del plásmido pXO1 presenta secuencias codifcantes (69). El tamaño de los marcos de lectura abiertos y la densidad potencial de codifcación podría refejar la presencia en pXO1 de genes remanentes no funcionales, y concuerda con la tendencia general de los plásmidos a tener espacios intergénicos más amplios que sus genomas correspondientes, cuyas densidades de genes oscilan entre 85 y 93 % (69).

III. a. La isla de patogenicidad de pXO1
La característica más notable en la organización de pXO1 es la presencia de una isla de patogenicidad (Figura 7) defnida por una región de aproximadamente 56.000 pb, que contiene los genes lef, pagA y cya de las toxinas, los genes reguladores atxA y pagR, el operón gerX y el gen bslA (43, 69). En total, en esta región se encontraron una treintena de marcos de lectura abierta, que incluyen además algunas posibles integrasas y transposasas. El contenido de G+C de la isla es del 30 %, difriendo apenas del resto del plásmido (32,5 %) o del genoma (33 %) (69). Una región de la isla de patogenicidad está delimitada por dos secuencias de inserción invertidas y prácticamente idénticas (IS1627) y se ha observado que dos cepas diferentes de B. anthracis pueden poseer esta región, invertida en sus respectivos plásmidos pXO1 (69).
En general, las islas de patogenicidad llevan varios genes de virulencia, están presentes en cepas patógenas y generalmente ausentes en cepas menos patógenas, ocupan grandes regiones cromosomales (generalmente mayores a 30 kb), diferen en el contenido de G+C en comparación con el ADN de la misma bacteria, representan unidades genéticas distintivas a menudo fanqueadas por repeticiones directas, secuencias de inserción (IS, insertion sequence) y/o genes tRNA, presentan "genes de movilidad" (elementos IS, integrasas, transposasas) y son inestables. Estos criterios se defnieron tomando en cuenta principalmente a microorganismos gram negativos, ya que las islas de patogenicidad encontradas en los genomas de patógenos gram positivos no cumplen todos los criterios de la defnición: no poseen repeticiones directas o loci tRNA en sus extremos y parecen estar establemente integradas al genoma de las cepas respectivas. Sin embargo, codifcan importantes factores de virulencia y son específcas de las cepas patógenas de algunas especies. En el caso de B. anthracis se cumplen prácticamente todos los criterios de la defnición con las salvedades que se dan en otros patógenos gram positivos.
Una característica especial de la isla de patogenicidad de B. anthracis es su ubicación en un megaplásmido. Otro microorganismo gram positivo, el patógeno equino Rhodococcus equi, también tiene un gran plásmido con una isla de patogenicidad, que codifca proteínas asociadas a la virulencia y le permiten a la bacteria resistir el ataque de los macrófagos y proliferar en la célula hospedadora. Y algunas cepas de C. perfringens, que poseen la habilidad de producir ureasa como factor de virulencia, tienen los genes estructurales ureABC localizados sobre
un gran plásmido, que a menudo codifca también a la toxina letal e, la toxina i o la enterotoxina.
La comparación de las secuencias completas de los genomas de B. anthracis y B. cereus permitió encontrar tres islas genómicas en el genoma de B. cereus que a su vez están ausentes en el genoma de B. anthracis. A diferencia de lo que sucede en B. anthracis, estas tres islas tienen abruptas diferencias en el contenido G+C comparado con las regiones que las rodean (69).

III.b. Relevancia de los megaplásmidos de B. anthracis para la virulencia
Se ha notado que la virulencia de B. anthracis puede diferir entre distintas cepas o aislamientos. Las diferencias en virulencia están relacionadas con la presencia o ausencia de los plásmidos, aunque también hay otros factores que la modulan. La pérdida de pXO2, así como las mutaciones en capBCADE, reducen marcadamente la patogenicidad de B. anthracis (15, 21). La pérdida de pXO1 también conduce a una disminución signifcativa de la virulencia o anula la protección vacunal.
El número de copias del plásmido pXO1 puede variar entre 33 y 243 entre distintas cepas de B. anthracis, mientras que la cantidad de copias de pXO2 varía entre 1 y 32 (18, 81). El número de copias del plásmido pXO2 contribuye al nivel de virulencia asociado con un aislamiento y no puede descartarse que el de pXO1 contribuya también a diferencias en la virulencia (18).
En el laboratorio, las cepas de B. anthracis pueden curarse de uno o ambos plásmidos por incubación a 42-43 °C, en atmósfera de 30 % CO2, o en presencia de determinados antibióticos. Sin embargo, en la naturaleza el plásmido pXO1 no suele perderse espontáneamente. Desde el punto de vista fenotípico las cepas curadas de pXO1, más allá de no producir toxinas, lo que las torna avirulentas, poseen diferentes requerimientos nutricionales sobre ciertos medios mínimos, esporulan tempranamente y son más sensibles a algunos bacteriófagos. A diferencia de pXO1, el plásmido pXO2 puede perderse espontáneamente. El único fenotipo asociado a pXO2, hasta ahora es la formación de la cápsula que se detecta observando la morfología mucosa de las colonias o mediante coloraciones especiales. Es posible hallar mutantes sin cápsula que poseen el plásmido pXO2, por lo que se especula que este plásmido podría ser más susceptible a rearreglos que pXO1.

III.c. Evidencia de transferencia lateral de los genes de virulencia de B. anthracis
Hace ya dos décadas, Turnbull et al. (95) publicaron un trabajo con el título: "B. anthracis pero no siempre ántrax", refejando que no todas las cepas de esta especie son patógenas. Ahora, Okinaka et al. (70) plantean la pregunta: "Ántrax, pero no B. anthracis?", debido a la existencia de genes de patogenia asociados al ántrax, en otras especies de Bacillus.
Como ya se ha mencionado, recientemente se ha demostrado que el "esqueleto genético" de los plásmidos pXO1 y pXO2 no está restringido únicamente a B. anthracis sino que también pudo ser encontrado en distintos aislamientos de B. cereus y B. thuringiensis (9, 28, 32, 34, 57). Por ejemplo, recientemente se identifcaron los genes de las toxinas del ántrax, y en algunos casos también los de la cápsula, en varios aislamientos de B. cereus asociados a severas neumonías parecidas al ántrax por inhalación. Uno de estos aislamientos fue identifcado fenotípicamente y por análisis del gen 16S rRNA como B. cereus pero, a su vez, presentaba un plásmido circular con un 99,6 % de similitud con el plásmido pXO1, al que se denominó pBCXO1 para diferenciarlo del pXO1 de B. anthracis (32). pBCXO1 codifcaba el complejo biosintético de las toxinas del ántrax completo (99,7 %, 99 % y 96 % de identidad a nivel de aminoácidos con PA, LF, EF, respectivamente) y las proteínas regulatorias AtxA y PagR con 100 % y 98,6 % de identidad respectivamente. En este aislamiento no se encontraron homólogos de pXO2, aunque poseía otro plásmido con genes para la formación de una cápsula de polisacáridos, a diferencia de la de B. anthracis que es peptídica. Otros aislamientos de B. cereus, más allá de contener los genes de las toxinas, presentaron también los genes de la cápsula capA, capB y capC aunque no formaban la cápsula típica de B. anthracis. No sólo el hombre se ha visto afectado por estas cepas que comparten genes de virulencia con B. anthracis, ya que también B. cereus que llevaban los plásmidos pXO1 y pXO2 causaron ántrax respiratorio en varios chimpancés y un gorila en Costa de Marfl y Camerún, demostrando la íntima relación entre la presencia de los plásmidos de virulencia y la patogenicidad (45, 55).
En un estudio (34) de 1.000 aislamientos del grupo B. cereus para los cuales se analizó la presencia de replicones semejantes a pXO1 y pXO2 se encontró que los del tipo pXO1 estaban presentes en 6,6% de las muestras y los del tipo pXO2 lo estaban en 7,7% de las muestras ambientales obtenidas al azar de diferentes nichos ecológicos y diversas distribuciones geográfcas. En todos estos casos se observó al menos un gran plásmido, pero ninguno de estos aislamientos llevaba los genes de las toxinas o de la cápsula de B. anthracis.
Recientemente, se ha aislado una cepa, CBD 119T, que no pertenece al grupo B. cereus y que lleva un gran plásmido con genes que comparten casi el 100 % de identidad con los genes de la cápsula de B. anthracis (57). Esta cepa es ahora la cepa tipo de la especie Bacillus acidibacter y es el primer caso de genes del plásmido pXO2 en una especie de Bacillus que no pertenece al grupo B. cereus (77).

IV. Receptores del antígeno protector
Los receptores para el PA de B. anthracis juegan un rol crucial en la patogénesis de la enfermedad. El primer receptor de superfcie celular humano identifcado ha sido TEM8 (tumor endothelial marker 8), actualmente conocido como ANTXR1 (7). Posteriormente se demostró que la proteína CMG2 (capillary morphogenesis protein 2), ahora ANTXR2, también funciona como receptor de PA (85). Ambos receptores son proteínas de transmembrana muy similares entre sí, con un único dominio transmembrana, y cuya característica distintiva es la presencia de un dominio extracelular de unos 200 aminoácidos que está relacionado al factor von Willebrand tipo A (vWFA) (Figura 8). Estos receptores unen a PA con alta (ANTXR2/
CMG2) o baja (ANTXR1/TEM8) afnidad, por intermedio de esta región.


Figura 8. Representación esquemática de las isoformas conocidas de los receptores ANTXR1/TEM8 y ANTXR2/CMG2.

Los dominios extracelulares de ANTXR1/TEM8 y AN-TXR2/CMG2 comparten entre ellos un 60% de identidad a nivel de sus aminoácidos, son similares al dominio I encontrado en proteínas de adhesión como las a-integrinas y poseen un sitio de adhesión dependiente de ión metálico, conocido como MIDAS (7, 52, 83). El sitio MIDAS tiene una secuencia conservada (DxSxS...T...D, donde x es un aminoácido variable y los puntos representan un número variable de aminoácidos) y media con alta afnidad la unión al PA a través de su interacción con los dominios II y IV de éste (7, 52, 83). La estructura cristalina del complejo PA-ANTXR2/CMG2 revela una extensa superfcie de interacción receptor-patógeno que mimetiza el reconocimiento normal de la matriz extracelular realizado por las integrinas (83). Los ligandos naturales de los dos receptores no se han identifcado formalmente, aunque ANTXR1/TEM8 interactúa con el colágeno a3(VI) y ANTXR2/CMG2 se une al colágeno tipo IV y a laminina, y se ha sugerido que éstos serían sus ligandos naturales in vivo (67).
El receptor ANTXR1/TEM8 se expresa fuertemente sólo en las células epiteliales humanas de los órganos que constituyen los sitios de entrada de la toxina delántrax: el epitelio respiratorio de los bronquios, los queratinocitos de la epidermis y las células epiteliales del intestino delgado, y se observó que su expresión aumenta en las células endoteliales durante la formación de vasos sanguíneos en tumores de colon, por lo que se ha sugerido que cumple un rol en la angiogénesis tumoral (6, 67, 85). ANTXR2/CMG2 se expresa ampliamente en humanos en tejidos de corazón, pulmón, hígado, músculo esquelético, placenta, intestino delgado, riñón, colon y bazo, y en leucocitos en sangre periférica (85). Si bien no está claro el rol fsiológico de ANTXR2/CMG2, las mutaciones dentro del gen causan los desórdenes conocidos como fbromatosis hialina juvenil y hialinosis sistémica infantil (29).
Se han descripto al menos tres isoformas diferentes de la proteína ANTXR1/TEM8 (Figura 8) que son producidas por splicing alternativo del gen correspondiente (7). La isoforma larga (sv1) es una proteína de transmembrana con una larga cola citoplasmática rica en prolina. La isoforma media (sv2) que ha sido el primer receptor de la toxina del ántrax descripto, es una proteína que posee una cola citoplasmática corta de 25 aminoácidos. Las isoformas larga y media son idénticas a lo largo de la región extracelular, el dominio transmembrana y una porción de la cola citoplasmática. Como ambas isoformas contienen el dominio vWFA, que se une al PA, ambas funcionan como receptores pero no así la isoforma corta (sv3), que a pesar de contener el dominio vWFA no funciona como receptor de PA porque no posee la secuencia de fjación a la membrana y se especula que sería secretada (7, 56). Las colas citoplasmáticas del ANTXR1/TEM8 no
son estrictamente esenciales para la unión al PA ni para la entrada de la toxina, la traslocación o la intoxicación (7), sin embargo modulan la afnidad de la unión al PA, presumiblemente a través de su interacción con factores citoplasmáticos. Es interesante que ANTXR1/TEM8 está altamente conservado en diferentes especies y los homólogos humanos y murinos comparten 98 % de identidad en las secuencias del dominio extracelular (7). El dominio vWFA de ANTXR1/TEM8 se ha expresado como una proteína de fusión funcional en Escherichia coli con alta afnidad por PA y capaz de bloquear la citotoxicidad de las toxinas del ántrax.
También se han descripto (85) al menos cuatro isoformas de ANTXR2/CMG2 obtenidas por splicing alternativo de transcriptos del gen CMG2 (Figura 8). CMG2386, con 386 aminoácidos, fue la primera isoforma descripta. Se expresa predominantemente dentro del retículo endoplasmático de las células, por lo que esta isoforma no podría funcionar como receptor de PA, al tener una localización intracelular (85). La potencial isoforma CMG2489 difere de la anterior en la presencia de una región de 100 aminoácidos entre el dominio vWFA y la región transmembrana (85). La isoforma CMG2488 , aún no caracterizada, sería idéntica a CMG2489 excepto en los últimos trece aminoácidos de su extremo carboxilo-terminal. La potencial isoforma CMG2322 sería una proteína de 322 aminoácidos secretada, sin dominio transmembrana, por lo cual tampoco funcionaría como receptor (85). Se ha propuesto que una versión soluble del dominio vWFA de ANTXR2/CMG2 podría ser útil en el tratamiento del ántrax como una potente antitoxina (7, 85).

Refexiones fnales

Si bien B. anthracis es un patógeno de importancia veterinaria y médica conocido desde tiempos remotos, hay muchos aspectos de su virulencia y toxicidad aún poco conocidos. En los últimos años ha aumentado el interés en su estudio, se ha publicado la secuencia de su genoma, y se han obtenido datos acerca del modo de acción de muchas de las proteínas y genes importantes para su patogenia. En este artículo hemos considerado su diversidad molecular, los diferentes aspectos moleculares de la virulencia, incluyendo factores de virulencia recientemente descriptos, así como los receptores involucrados en la interacción de este patógeno con el hospedador. Se ha detallado la organización molecular de los plásmidos y la transferencia lateral de genes de virulencia hacia otras especies relacionadas. Los abordajes moleculares han permitido aumentar enormemente el conocimiento de los diferentes aspectos de este microorganismo y su relación con el hospedador, pero a la vez han abierto nuevos interrogantes sobre este notorio patógeno.

Agradecimientos: A la Dra Laura Levin por la lectura crítica del manuscrito original.

1 La quinta plaga: la mortandad del ganado. "...la mano del Señor enviará una peste mortífera contra el ganado que está en los campos: contra los caballos, los asnos, los camellos, los bueyes y el ganado menor... Y el Señor fjó un plazo, diciendo: ‘Mañana cumpliré esta amenaza contra el país'. En efecto, al día siguiente el Señor cumplió su palabra y entonces murió todo el ganado de Egipto". Éx. 9, 3. 5-6. Estos detalles sugieren que la quinta plaga se trató de B. anthracis, que afecta primariamente a los herbívoros ungulados y sólo ocasionalmente a los carnívoros o al hombre.

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Recibido: 07/06/2011
Aceptado: 21/09/2011